Bijna drie maanden geleden landde Sharon Cornelissen met niets meer dan twee koffers op JFK airport. Inmiddels is ze de trotse bewoner van een kamer in Williamsburg, Brooklyn, gevuld met haar eigenhandig in elkaar gezette IKEA meubels, tweedehands vondsten, een gitaar, een volle boekenkast en een nog vollere agenda. Wat ooit zo onwerkelijk en ver weg leek, Graduate School in New York, is nu een dagelijkse, bijna routineuze realiteit. “Ik kan pagina’s vullen met mijn indrukken van New York, de overweldigende drukte, de Amerikaansheid, de eindeloze verscheidenheid aan wijken, rijkdom en armoede, Occupy Wall Street tegenover de  Macy’s en McDonalds. Soms vraag ik me af hoe ik hier in hemelsnaam terecht ben gekomen. Een jaar geleden, toen ik bezig was met aanmeldingen voor Master programma’s, dacht ik bij mezelf: Buiten alle praktische bezwaren om, op welke plaats en school op de wereld zou ik het liefste willen zijn over een jaar? Verhalen over New York zijn immers altijd leuk, maar hoe tof zou het niet zijn om hier te wonen? En waarom zou je het niet proberen?” Dit is Sharon’s beknopte gids “hoe doe ik een master in de VS voor beginners”

Tip 1: Begin vroeg
Als je een studie in de Verenigde Staten overweegt, begin dan minstens een jaar van tevoren en bedenk bij welke scholen je je wilt aanmelden. Vroeg beginnen is niet alleen handig voor allerlei testen die je eventueel moet doen (zoals de TOEFL en GRE), maar denk ook aan de tijd die het kost om motivatiebrieven te schrijven. Ik heb wel tien verschillende versies van motivatiebrieven moeten schrijven, sommige in het Engels en andere in Nederlands. Zowel beurzenprogramma’s als scholen vragen om motivatiebrieven en aanbevelingsbrieven van professors. Let ook op de deadlines. Sommige deadlines zijn bijvoorbeeld al in begin december.

Tip 2: What’s in a name?
Namen zoals Berkeley, MIT en Columbia hebben weliswaar iets magisch, maar kijk goed in welke vakgebieden ze goed zijn: geschiedenis aan MIT en natuurkunde aan Columbia zijn bijvoorbeeld niet echt logisch. Minder beroemde Universiteiten kunnen daarnaast wel degelijk uitblinken in een specifiek deelgebied. Staar je niet blind op rankings maar kijk naar het vakaanbod, de professors die er lesgeven en neem contact op met mensen die er studeren of  gestudeerd hebben om te vragen naar de kwaliteit van het lesprogramma en de  bekostigingsmogelijkheden.

Tip 3: Geldzaken
Dit is waarschijnlijk het grootste struikelblok. Meld je aan bij zo veel mogelijk beurzenprogramma’s. Weet ook dat de subsidiemogelijkheden bij beroemde universiteiten vaak een stuk beperkter zijn dan bij de minder bekende namen. De New School gaf mij bijvoorbeeld al een 50% tuition waiver (zeg maar ‘korting’) op mijn collegegeld. PhD programma’s hebben vaak de beste bekostigingsmogelijkheden (beurzen voor zowel levensonderhoud als collegegeld) en als je goed genoeg bent, kun je zelfs met alleen een Bachelor worden aangenomen. Dat is niet eens zo ongebruikelijk: de Master is meestal geïntegreerd als onderdeel van de PhD en de eerste twee à drie jaar van een PhD volg je nog gewoon vakken.

VSBfonds beurzen is een grote in Nederland, maar daar moet je wel vroeg bij zijn. Voor schooljaar 2015/2016, zou je bijvoorbeeld nu al (zomer 2014) aan je application moeten beginnen!

Tip 4: More is more.
Een typisch Amerikaanse wijsheid. Spreid je kansen door je bij meerdere scholen en beurzenprogramma’s aan te melden. Praat met docenten, spam NEWS leden, Fullbright scholars, alumni in het buitenland en alle andere mogelijke bronnen van informatie die je je maar kan bedenken (bijvoorbeeld deze website: http://www.howigotintostanford.com/).

Maar mijn belangrijkste tip is: laat je niet intimideren. Alles wat je nodig hebt is tijd, een beetje durf en ambitie. Probeer het gewoon. Wat heb je te verliezen?

Sharon Cornelissen is Masterstudent Sociology aan de New School for Social Research